Benarés, también conocida como Varanasi, es una de las ciudades más antiguas y sagradas de la India. Situada a orillas del río Ganges en el estado de Uttar Pradesh, Benarés es un importante centro espiritual y un destino turístico popular. Con una historia que se remonta a miles de años, la ciudad tiene una rica herencia cultural y religiosa. En este artículo, exploraremos la historia de Benarés y descubriremos los aspectos más destacados de esta fascinante ciudad.

La historia de Benarés se remonta a más de 3000 años, lo que la convierte en una de las ciudades continuamente habitadas más antiguas del mundo. Según la mitología hindú, la ciudad fue fundada por el dios Shiva y se cree que es uno de los lugares más sagrados para los hindúes.

Benarés ha sido testigo de la influencia de varias dinastías y gobernantes a lo largo de los siglos. En el siglo VIII a.C., la ciudad fue conquistada por el rey Budhagupta de la dinastía Gupta, lo que llevó a un florecimiento del arte y la cultura en la región. Durante el reinado del emperador Ashoka en el siglo III a.C., Benarés se convirtió en un importante centro de aprendizaje y espiritualidad.

En el siglo XI, la ciudad fue invadida por Mahmud de Ghazni, seguida por las invasiones de otros gobernantes musulmanes. Sin embargo, a pesar de los períodos de turbulencia política, Benarés mantuvo su importancia religiosa y cultural. Durante el dominio mogol, la ciudad floreció como centro de aprendizaje, especialmente en los campos de la música, la danza y la filosofía.

En el siglo XVIII, Benarés pasó a estar bajo el control de la Compañía Británica de las Indias Orientales. Durante el dominio británico, la ciudad experimentó un crecimiento significativo en infraestructuras y comercio. La construcción de carreteras y ferrocarriles conectó Benarés con otras partes de la India, lo que facilitó el flujo de personas y mercancías.

Aspectos destacados de Benarés

Ghats del río Ganges: Los ghats son escalinatas que descienden hacia el río Ganges y son lugares sagrados para los hindúes. Hay más de 80 ghats en Benarés, cada uno con su propia importancia religiosa y cultural. Los ghats son el epicentro de las actividades religiosas y espirituales de la ciudad, y presenciar las ceremonias de oración y los rituales de ablución en el río Ganges es una experiencia inolvidable.

Templos: Benarés alberga numerosos templos dedicados a diferentes deidades hindúes. El Templo de Kashi Vishwanath, dedicado a Shiva, es uno de los más importantes y sagrados de la ciudad. Otros templos notables incluyen el Templo de Sankat Mochan Hanuman y el Templo de Durga.

Universidad de Benarés: Fundada en 1916, la Universidad de Benarés es una de las universidades más antiguas de la India y es conocida por su enfoque en la educación tradicional india. La universidad ha sido un importante centro de aprendizaje y ha producido renombrados académicos y líderes intelectuales.

Festivales: Benarés es famosa por sus festivales religiosos y culturales. El festival más importante es el Diwali, también conocido como el Festival de las Luces, que se celebra con gran entusiasmo y esplendor. Otros festivales destacados incluyen el Holi, el festival de colores, y el Maha Shivaratri, dedicado al dios Shiva.

Sarnath: Ubicado a unos 10 kilómetros de Benarés, Sarnath es un importante lugar budista. Se cree que fue aquí donde Buda dio su primer sermón después de alcanzar la iluminación. Sarnath alberga varios monasterios y estupas budistas, y es un importante centro de peregrinación para los budistas.

Artesanía y tejidos: Benarés es conocida por su rica tradición artesanal, especialmente en la fabricación de seda. Los tejidos de seda de Benarés, conocidos como Banarasi sarees, son famosos en todo el mundo por su belleza y artesanía detallada. Los visitantes pueden explorar los talleres y tiendas de seda para aprender sobre el proceso de tejido y adquirir hermosos productos hechos a mano.

Paseo en barco por el Ganges: Una de las experiencias más populares en Benarés es realizar un paseo en barco por el río Ganges durante el amanecer o el atardecer. El paseo ofrece una vista espectacular de los ghats y permite a los visitantes presenciar las actividades rituales en las orillas del río.

Exploración de callejones estrechos: Los estrechos callejones de Benarés son un laberinto fascinante que alberga tiendas, bazares y templos antiguos. Explorar estos callejones es una experiencia única y permite a los visitantes sumergirse en la auténtica vida cotidiana de la ciudad.

Ashrams y retiros espirituales: Benarés es un destino popular para aquellos que buscan la paz interior y la espiritualidad. La ciudad alberga numerosos ashrams y centros de retiro donde los visitantes pueden participar en meditación, yoga y programas de bienestar.

Museo de Benarés: El Museo de Benarés es una visita obligada para aquellos interesados en la historia y la cultura de la región. El museo alberga una colección diversa de artefactos antiguos, esculturas, pinturas y manuscritos que ofrecen una visión profunda de la historia de Benarés.

Callejones de los artesanos: Benarés es conocida por sus habilidades artesanales tradicionales. Los visitantes pueden explorar los callejones donde los artesanos locales trabajan en la creación de productos como estatuas de deidades, tallas de madera y joyas.

Gastronomía local: Benarés es famosa por su cocina vegetariana y sus dulces tradicionales. Los visitantes pueden probar platos auténticos como chaat (un aperitivo callejero), thali (una comida completa servida en un plato grande) y lassi (una bebida de yogur). Además, los dulces locales como jalebi y peda son delicias que no se pueden dejar de probar.

Recorrido por los talleres de música: Benarés es conocida como la cuna de la música clásica india. Los visitantes pueden realizar un recorrido por los talleres donde se fabrican instrumentos musicales tradicionales como sitar y tabla, y también pueden presenciar actuaciones en vivo de músicos talentosos.

Excursiones a las cercanas Allahabad y Vrindavan: Benarés se encuentra cerca de otras ciudades sagradas como Allahabad y Vrindavan. Los visitantes pueden hacer excursiones de un día a Allahabad para visitar el Sangam, el punto de confluencia de los ríos Ganges y Yamuna, y a Vrindavan, el lugar asociado con las actividades y la infancia de Lord Krishna.

Participación en ceremonias religiosas: Los visitantes tienen la oportunidad de participar en ceremonias religiosas en los templos y ghats de Benarés. Ya sea presenciando la ceremonia del aarti (ritual de adoración con lámparas) o participando en una ceremonia de Ganga Aarti en el ghat Dasaswamedh, estas experiencias brindan una visión única de la espiritualidad hindú.

Visita a los ashrams de Ramakrishna y Ananda Math: Benarés alberga ashrams dedicados a los santos y filósofos indios Swami Ramakrishna Paramahamsa y Swami Vivekananda. Estos ashrams ofrecen un ambiente tranquilo para la meditación y el estudio de la filosofía vedanta.

Excursión al Parque Nacional de Chambal: El Parque Nacional de Chambal, situado cerca de Benarés, es conocido por su belleza natural y su rica vida silvestre. Los visitantes pueden realizar un safari en barco por el río Chambal para avistar cocodrilos de agua salada, delfines del río Ganges y aves migratorias.

Visita al fuerte de Ramnagar: El fuerte de Ramnagar, situado en la orilla oriental del río Ganges, es una antigua fortaleza que sirve como residencia de la familia real de Benarés. Los visitantes pueden explorar el fuerte, que alberga una colección de armas antiguas, manuscritos y carruajes reales.

Recorrido por los talleres de seda: Benarés es famosa por su producción de seda y los visitantes pueden realizar un recorrido por los talleres donde se teje la famosa seda de Benarés. Pueden observar el proceso de tejido y aprender sobre las técnicas tradicionales utilizadas por los tejedores.

Retiro de yoga y meditación: Benarés es un lugar ideal para participar en retiros de yoga y meditación. Numerosos centros y ashrams ofrecen programas de yoga y meditación que permiten a los visitantes sumergirse en la práctica y la filosofía del yoga en un entorno espiritual.

Benarés es una ciudad fascinante con una historia rica y una vibrante escena espiritual y cultural. Desde los ghats del río Ganges hasta los templos antiguos y las tradiciones artesanales, la ciudad ofrece una experiencia única para los turistas que buscan sumergirse en la espiritualidad y la autenticidad de la India. Con su encanto tradicional y su ambiente sagrado, Benarés es un destino que dejará una impresión duradera en los corazones de aquellos que la visitan.